Fui a Sierra Leona para luchar contra el ébola: esto es lo que fue

18/08/2023

En esta publicación invitada, Emily de Two Dusty Travelers , nos cuenta cómo fue trabajar como enfermera luchando contra el terrible brote de ébola en Sierra Leona:

Cuando decidí viajar a Sierra Leona para ayudar a combatir el brote de ébola sin precedentes, la gente me dijo que estaba loco. Les dije que me sentía cómodo con el nivel de riesgo. Una semana después de mi viaje, cuando un apagón nocturno me dejó en la oscuridad total, envuelto de pies a cabeza en un traje de protección contra materiales peligrosos y rodeado de pacientes con ébola, comencé a reevaluar mi definición de "cómodo".

¿Cómo terminé aquí?

Unos meses antes, había escuchado un llamamiento en la radio para que los trabajadores de la salud estuvieran dispuestos a luchar contra el ébola en África occidental. Como enfermera con experiencia en misiones médicas que anhela la aventura, eso en realidad me pareció ideal. Presenté mi solicitud ante la organización sin fines de lucro Partners In Health tan pronto como llegué a casa.

Cuando puse un pie en Sierra Leona, el brote ya llevaba más de un año arrasando África occidental. Antes de que se diagnosticara el caso final, el ébola se cobraría más de 11.000 vidas con una sombría tasa de mortalidad del 40%. A diferencia de anteriores alarmas por el ébola, esta vez el virus no fue aislado en una aldea remota que limitaría su propagación. El primer caso causó una repercusión en un importante centro comercial regional de Guinea que eventualmente aumentaría y se extendería a través de las fronteras nacionales a seis países.

Una señal de salud pública

Si se desencadena una fiebre hemorrágica viral en la capital de un país en desarrollo, rápidamente se verá cómo la infraestructura básica puede significar la diferencia entre la vida y la muerte. En Estados Unidos, el Ébola es bastante fácil de contener. ¿Recuerda el puñado de casos que llegaron a Estados Unidos y luego nunca se difundieron, a pesar de la histeria mediática? Eso no fue suerte.Eso fue gracias a los hospitales modernos y a los médicos altamente capacitados. Pero los centros de salud de África occidental, sobrecargados de trabajo y con pocos recursos, no fueron rival para el ébola. Sin acceso a guantes, las enfermeras transmiten el virus de un paciente a otro y luego a ellas mismas. Sin agua corriente para lavarse las manos, una persona podría infectar a toda su familia. Sin educación sobre salud pública, los lugareños todavía utilizaban prácticas funerarias tradicionales que a menudo incluían tocar el cuerpo, lo que podría terminar condenando a toda una aldea.

En términos de atención sanitaria, África Occidental es sencillamente un mundo diferente.

Puede parecer una locura, pero no podía esperar a llegar allí. Como sabe cualquiera que viaje a países en desarrollo, a menudo encontrará los lugares más maravillosos ocultos por conceptos erróneos y mala prensa. Ya había pasado un año en total viajando por África , reemplazando los temores habituales de violencia y pobreza por la realidad de gente increíblemente acogedora y maravillas naturales impresionantes. África se había metido bajo mi piel como ningún otro lugar lo había hecho y quería más.

Publicado en el aeropuerto de Freetown: lo primero que vi al entrar en Sierra Leona

También quería ayudar y sabía que estaba excepcionalmente calificado para hacerlo. Tuve tiempo libre en el trabajo y mi familia me apoyó. Así que tuve que afrontar el hecho de que sólo había una razón para no ir: el miedo. Se sentía mal elegir eso por encima de la vida de las personas.

Cuando finalmente llegó el momento de abordar ese avión a Sierra Leona, no fingiré que no tenía miedo. Me senté en el baño del aeropuerto y lloré, pero sólo por un minuto. Porque, sinceramente, creo que la mejor parte de viajar es la oportunidad de abrirte: superar tus límites, aprender algo más sobre ti mismo y el mundo y regresar un poco diferente; un poco mejor.

Claro, luchar contra el ébola es un ejemplo extremo de eso (mientras estaba sentado en el baño del aeropuerto, un viaje para aprender a bucear o ser voluntario en un santuario de animales comenzó a parecerme opciones mucho mejores). Pero siempre he descubierto que los mejores resultados se obtienen al hacer algo que me asusta muchísimo.

Sobre el terreno en Sierra Leona

Cuando nuestro avión aterrizó en Freetown, la capital de Sierra Leona, la emoción reemplazó al miedo. El área de aduanas vibraba de energía y anticipación. Los turistas hacía tiempo que habían abandonado África Occidental, por lo que los únicos extranjeros que esperaban en la fila para recibir un sello de Sierra Leona en sus pasaportes eran los trabajadores humanitarios. Todos éramos parte del mismo club y no veíamos la hora de empezar. Fue como registrarse para el campamento de verano más peligroso imaginable.

Después de una semana de entrenamiento con la Organización Mundial de la Salud en Freetown, estaba listo para ensuciarme las manos con el resto de mi equipo. O mejor dicho, el plan era mantener nuestras manos lo más limpias posible.


“Una hora con pacientes de ébola en Sierra Leona fue suficiente para hacerme olvidar el traje, el calor y el riesgo para mi salud, y simplemente animarme a ponerme a trabajar luchando contra el virus”.


Cada vez que entramos en una sala de ébola, se nos pedía que nos pusiéramos una vestimenta complicada conocida como equipo de protección personal o PPE. Esto es lo que me separó de mis pacientes mientras intentaba mantenerlos con vida y a mí mismo sano y salvo: dos pares de guantes, un traje impermeable con capucha, un delantal de plástico, una mascarilla, un protector facial y botas de goma. Para completar el traje, un compañero de trabajo escribía mi nombre y cargo con rotulador en mi traje para que cualquiera pudiera saber quién estaba dentro, con solo mis ojos asomando a través del protector de plástico.

Yo con el equipo de protección personal que usé para tratar a pacientes con ébola

Después de pasar meses viendo a los socorristas del ébola arrastrando los pies con estos trajes en las noticias, fue surrealista estar dentro de uno. También hacía mucho calor. Las temperaturas en Sierra Leona superan fácilmente los 80 grados Fahrenheit, y las unidades de tratamiento del ébola construidas apresuradamente definitivamente no tenían aire acondicionado. Agregue un traje de plástico sin ventilación y un ambiente de trabajo estresante, y no pasa mucho tiempo antes de que los trabajadores de la salud se desplomen con sus trajes. En un esfuerzo por prevenir ese desastre, a los médicos solo se les permitió permanecer con nuestro equipo de protección durante un máximo de dos horas seguidas.

Sin embargo, ponerse el traje fue la parte fácil. Quitarse el traje (o “quitarse”, como lo llamábamos) es el verdadero momento de alto riesgo. Cuando salía de la sala después de ver a mis pacientes, tenía mucho material infeccioso por todo el traje. No hace falta mucho: si una gota de líquido infectado entrara en mis ojos, nariz o boca, estaría en la cuenta regresiva hacia una experiencia muy desagradable . Por lo tanto, era bien sabido que retirarse era el momento de mayor riesgo de exposición al virus, y lo tomamos muy en serio.

Se colocaron estaciones de lavado de manos con cloro afuera de la mayoría de los edificios.

El proceso de quitarse el equipo de protección tarda entre 20 y 30 minutos si se realiza correctamente. Entonces, si te sientes un poco mareado por el calor o crees que tendrás que ir al baño, ahora es el momento de empezar a salir. Idealmente, quitarse también requiere de varios miembros del personal de apoyo, desde un “rociador” que lo rocíe con cloro antes de comenzar, hasta un amigo que lo guíe durante todo el proceso y lo escoja para que sea perfecto de principio a fin.

Después de que un compañero de trabajo me rociara con cloro, ingresaba a una estación para quitarme el traje y comenzar el proceso de quitarme el traje. La mayoría de las estaciones para mudarse se habían agregado apresuradamente a estructuras que nunca habían necesitado ese espacio antes del brote. El nuestro era un refugio básico hecho de lonas estiradas sobre un marco de madera. En un largo banco de madera me esperaban cubos de plástico de colores brillantes llenos de solución de cloro y provistos de grifos en la base. Me quitaba cada capa de mi equipo de protección con minuciosa atención y me lavaba las manos con cloro durante un minuto completo entre quitarme cada pieza. El objetivo: no tocar ninguna parte de mi cuerpo con ninguna superficie exterior de mi PPE.

Estación de quitarse donde nos quitamos los trajes-2

¿Quieres un desafío? Ponte unos guantes, mete las manos en el barro y luego trata de quitártelos sin que te entre NINGÚN barro en la piel. (De hecho, hicimos esto durante el entrenamiento, y cada vez que nuestro entusiasta instructor ugandés encontraba una mota de barro en nuestros brazos, exclamaba: “¡Ah! ¡Tienes ébola!”).

Una vez que logré quitarme el traje de manera segura y me lavé las manos durante dos minutos más con cloro y luego con jabón, me aconsejaron que no me tocara la cara durante 30 minutos por si acaso alguna pequeña gota de ébola había llegado a mi destino. mis dedos. Una vez más, es más difícil de lo que parece.

Luego me tomaba un descanso, bebía una botella de agua, volvía a ponerme el traje y lo hacía todo de nuevo.

Suena como si me estuviera quejando, pero en realidad ME ENCANTÓ. No hay muchos momentos en la vida en los que sientas que lo que estás haciendo marca una diferencia real. Una hora con pacientes de ébola en Sierra Leona fue suficiente para hacerme olvidar el traje, el calor y el riesgo para mi salud, y simplemente animarme a ponerme a trabajar luchando contra el virus.

Enfrentando el ébola en un apagón

Así fue como me encontré en una sala de ébola durante un apagón.

Entré a la unidad alrededor de las 9:45 p.m. para mi segunda ronda de la noche. El centro de tratamiento, convertido de escuela después de que el brote paralizara repentinamente la educación pública, estaba formado por varias aulas grandes de cemento. Las camas se alineaban en las paredes, sin ofrecer privacidad a nuestros pacientes. Sin agua corriente, los pacientes hacían sus necesidades en una letrina compartida si tenían fuerzas suficientes para llegar hasta allí.

Esa noche, la sala se sentía espeluznante bajo las tenues y humeantes bombillas fluorescentes. Mis compañeros de trabajo y yo llevamos consigo todo lo que pensamos que podríamos necesitar, ya que una vez que estás dentro no hay forma de volver a salir para buscar ese medicamento que olvidaste. Teníamos dos horas por delante para intentar atender al mayor número de pacientes posible antes de que se acabara el tiempo y tuviéramos que quitarnos los trajes.

Me apresuré a recorrer la unidad con la esperanza de encontrar a mi paciente favorito todavía vivo. Abass (nombres cambiados por razones de privacidad) era un niño de 10 años que había estado luchando contra el virus desde que llegué unos días antes. Estaba muy enfermo y se había desorientado, por lo que colocamos su colchón en el suelo para evitar que se cayera y se lastimara. Con condiciones físicas tan desafiantes y recursos limitados, simplemente no había suficientes médicos para vigilar a los pacientes las 24 horas del día, los 7 días de la semana, así que suspiré aliviado cuando vi que Abass todavía estaba vivo.


"No había forma de saber si pasarían minutos u horas antes de que volvieran a encenderse las luces".


Desafortunadamente, se había quitado la vía intravenosa desde que lo vimos en nuestra última ronda. Mis compañeros de trabajo y yo nos miramos de mala gana, preguntándonos en silencio quién de nosotros sería lo suficientemente valiente como para ponerle una nueva vía intravenosa. Si uno de nosotros accidentalmente se clavara una aguja dentro de una unidad de ébola, automáticamente nos llevarían a casa en avión, ya que las probabilidades de contraer el virus en ese caso eran suficientes para hacernos sudar aún más. Con dos pares de guantes que obstaculizaban mi movilidad, poca visibilidad a través de mi protector facial empañado y un paciente desorientado, no estaba demasiado entusiasmado con agregar una aguja afilada a la mezcla.

Afortunadamente, una de las enfermeras de Sierra Leona dio un paso adelante sin perder el ritmo. Sin mostrar ningún miedo, encontró una vena y en poco tiempo tenía una línea en el brazo de Abass. Fueron momentos como ese los que me dejaron asombrado por mis compañeros de trabajo de Sierra Leona; No conocía a muchas enfermeras en casa que pudieran ponerle una vía intravenosa a un niño agitado y deshidratado con dos pares de guantes en el camino.

Nos apresuramos a conectar nuevamente a Abass con líquidos intravenosos y nos sentíamos bastante satisfechos con nosotros mismos cuando las luces fluorescentes de la unidad de repente chisporrotearon, parpadearon y se apagaron.

Todos se congelaron. En los largos segundos que mis ojos tardaron en adaptarse a la oscuridad, traté de ralentizar mi respiración mientras escuchaba atentamente cualquier cosa que sonara como movimiento. Si alguien tropezara y cayera, o un paciente confundido buscara ayuda, sería muy fácil rasgar accidentalmente mi traje o dejar caer mi mascarilla, y ese podría ser el juego de pelota.

Estábamos preparados para esto en el entrenamiento, ya que los cortes de energía no son raros en Sierra Leona. No había manera de saber si pasarían minutos u horas antes de que las luces volvieran a encenderse. Sabíamos que esto significaba que teníamos que dejar lo que estábamos haciendo y abandonar la unidad lo más rápido posible por nuestra propia seguridad. ¡Pero apenas habíamos comenzado a cuidar a nuestros pacientes! Irse ahora significaría que Abass podría irse horas antes de que otra enfermera lo atendiera.

Mientras caminábamos de mala gana hacia la salida, las luces volvieron a encenderse tan repentinamente como se habían apagado. No necesitábamos más motivación que esa para volver al trabajo. Sin estar seguros de cuánto duraría nuestra buena suerte, inmediatamente nos dedicamos a atender a nuestros pacientes muy enfermos.

Regresé al lado de Abass y lo encontré despierto y tranquilo. Como sabemos tan poco sobre el Ébola, no tenía ningún medicamento que ofrecerle que pudiera tratar la enfermedad directamente. Nuestra mejor opción era apoyarlo con líquidos intravenosos, nutrición y antibióticos para mantener fuerte su sistema inmunológico con la esperanza de que pudiera combatir el virus por sí mismo. Al notar sus labios agrietados y sus ojos hundidos, saqué un poco de fórmula para bebés en una jeringa, me agaché junto a su cama y se la acerqué a la boca. Para mi sorpresa y júbilo, se lo tragó.

Pasé el resto de mi ronda animando con entusiasmo a Abass mientras le daba con esmero unas gotas a la vez. No podía imaginar lo aterrorizado que debía estar, solo y al borde de la muerte mientras era empujado y empujado por extraños vestidos como extraterrestres. Quería decirle que lo cuidaríamos, pero no hablábamos el mismo idioma. Con solo mis ojos asomando a través de mi traje, ni siquiera podía decir que le estaba sonriendo. Hice un baile tonto y le canté canciones, provocando algunas sonrisas brillantes que me dieron una idea del niño juguetón que había sido antes de enfermarse. Muy pronto se nos acabó el tiempo y nos vimos obligados a dejar que Abass librara su batalla solo.

Realmente no me importaba el calor, los insectos y el riesgo de ébola. Ver morir a personas que habrían sobrevivido si hubieran sido tratadas en Estados Unidos fue lo que realmente me molestó.

Por qué amaba Sierra Leona

La gente todavía me dice que estaba loco por ir a África occidental durante el brote de ébola, pero estoy increíblemente feliz de haberlo hecho. Confirmó lo que he experimentado en cada viaje que he hecho a un lugar que asusta a la gente: que detrás de las historias de miedo, encontrarás un país hermoso y personas que son como tú. En las peores circunstancias, pude ver lo mejor que la humanidad tiene para ofrecer. Conocí a personas que viajaron de todo el mundo para ayudar a perfectos desconocidos. Pude trabajar con enfermeras y médicos de Sierra Leona que arriesgaron sus vidas para salvar su país. Entre turnos, pude vislumbrar las hermosas playas, las comidas únicas y los bulliciosos mercados de Sierra Leona. Ahora que el brote ya pasó, me encantaría regresar y ver cómo se recupera el país.

Playa Bureh en mi día libre-2

La noche de nuestro apagón sorpresa, era casi medianoche cuando me dirigí a la estación de eliminación para comenzar el proceso de quitarme el EPP. El bullicio de actividad y ruido que se arremolinaba alrededor de la unidad durante el día se había evaporado. El personal reducido se quedó para el turno de noche, por lo que cuando el chorro de mi cubo de cloro se redujo a un hilo y luego se quedó vacío a mitad de quitarme, no había nadie disponible de inmediato para remediar la situación. Grité pidiendo ayuda y esperé pacientemente mientras un compañero de trabajo salía corriendo a buscar más cloro.

Me quedé completamente quieto, con las manos extendidas frente a mí. A pesar de lo tarde que era, una gota de sudor se abrió paso lentamente por mi espalda. Un astuto mosquito se posó en mi brazo y se aprovechó de mi incapacidad para espantarlo.

Las nubes pasaron mientras esperaba, permitiendo que la luz de la luna iluminara la estación de salida y a los miembros de mi equipo que esperaban detrás de mí. Una brisa fresca ofreció un dulce alivio. Miré hacia arriba para ver la luna asomando a través de un hueco en el techo improvisado y sonreí por lo afortunada que me sentía de estar donde estaba en ese momento.

Lo cómodo está sobrevalorado.

Sobre el Autor

Emily bloguea en Two Dusty Travelers sobre sus misiones médicas y otras aventuras de viajes éticos (mucho menos peligrosas).

Para leer la historia completa sobre las experiencias de Emily en la lucha contra el ébola en Sierra Leona, consulte la serie de publicaciones que escribió mientras estaba allí.

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